Four Undocumented Restaurant Workers on the Impact of COVID-19

In Mexico, I didn’t cook. I had my parents. They gave me everything. We were not rich, but we always had enough food. In the ’80s, you would hear people saying that in the United States, you make good money. People started leaving, and one of them was me. I was quite young, about 17 years old.

The first job I had was in a car wash in Encino, and then I started working in a restaurant washing dishes, and eventually learned to cook. I worked for a Chinese company called Chinese Gourmet Express for like 14 years. I was a sous chef.

All jobs are tiring, but there are jobs that kill you little by little; cooking is one of them. I’m already 50 years old. That’s why I only work as a prep cook now. We are responsible for everything the cooks need. I was working at an American bar and restaurant when the pandemic started. First they cut our hours, and then they closed. To this day, I don’t have a formal job.

I went out to look for work standing on street corners. I found steady work two or three days a week cleaning a garden and taking care of cars. We’ve used the little savings we had to pay rent. Anything that we earn goes to rent.

My wife’s nephew told me he gets food from this organization and we signed up. It’s honestly helped a lot because you can’t get much with $100 at the market anymore. Everything is expensive. This help is like getting $100 in cash.

I have two kids who graduated from college at UC Berkeley. They are working in San Francisco as nurses at a hospital. We are lucky. What we have not been able to accomplish, they have accomplished.

We are not accepting help from them, because they have student debt. They have to get out of debt first so they can help us.

Yesterday I went to work at a [new] restaurant for the first time. They called me back. I hope they keep me.

The government is saying that we [immigrants] are a burden, what a lie! They ignore our productivity. Hispanic people in general are the most cautious, they are the hardest workers. That is the reality in this country, everything is the opposite.

For example, in my case, I’m thankful to [No Us Without You] for this great help, but outside of that, I don’t get help from anywhere else. We fend for ourselves.

We [immigrants] are the backbone of all businesses, not just restaurants. Because if you look at it, Hispanics are in construction, Hispanics are in gardening, Hispanics are in hotels, in the restaurants, fixing the streets, in everything. We are the support nationwide. Hispanics are the pillar of the nation, but it’s difficult for that to be recognized.

Many people are returning to Mexico. We are thinking of going back too. We have a place to go back to. We built a humble house on the land my parents left me. And I’m planning on starting a business in my small town in Oaxaca.

With my age, and the experience that I have living in this country, I realize that this is not living. There comes a time where one can get sick, and what does one have here? The government is not going to help you.

En México, yo no cocinaba. Tenía mis papas. Ellos me daban todo. No éramos ricos pero siempre teníamos suficiente comida.

En los 80 se escuchaba que la gente decía que ahí en Estados Unidos se gana bien. Entonces la gente se fue saliendo y uno de ellos fui yo. Estaba bastante joven. Tenía unos 17 años.

El primer trabajo que tuve fue un car wash en Encino y después empecé a trabajar en un restaurante. Empecé lavando trastes. Y aprendí a cocinar.

Trabajé en una compañía china que se llama Chinese Gourmet Express por como 14 años. Yo era sous chef.

Yo digo que todos los trabajos cansan pero hay trabajos que te van matando poco a poco. Ya tengo 50. Por eso yo nada más trabajo en preparación. Nosotros somos responsables de todo lo que ocupan los cocineros. Estaba trabajando en un restaurante y bar americano cuando empezó la pandemia primero. Primero quitaron las horas y después cerraron. Hasta la fecha no he conseguido trabajo formalmente.

Salía a buscar trabajo en las esquinas. Con suerte conseguí trabajo dos o tres días a la semana limpiando un jardín y cuidando carros. Para la renta hemos estado agarrando el poquito de ahorro que teníamos. Lo que ganamos se va a la renta.

Un sobrino de mi señora me dijo que recibe comida de esta organización. Entonces nos inscribimos. La verdad nos ha servido bastante porque ahorita en el mercado ya no se compra nada con $100. Todo está caro. Es como si me hubieran dado unos $100 en dinero en efectivo.

Yo tengo dos hijos graduados en el colegio en Berkeley. Ellos están trabajando allá en San Francisco. Son enfermeros en un hospital. Somos afortunados. Lo que no hemos podido hacer nosotros, lo hicieron ellos.

No les estamos aceptando ayuda porque ellos también tienen deuda de la escuela. Tienen que salir de eso para que nos puedan ayudar.

Ayer fui a trabajar con un señor, ya me llamó para que empiece en un restaurante. Ojalá que me diga que me quede.

El gobierno está diciendo que somos una carga. ¡Qué mentira! Ignoran que somos productivos. La gente hispana en general son los más precavidos, son los más trabajadores. Esa es la realidad en este país, todo es lo contrario.

Por ejemplo, en mi caso, estoy agradecido a [No Us Without You] por esta ayuda, pero de ahí yo no agarro una ayuda de ningún otro lado. Nos la buscamos como sea.

Nosotros somos la columna vertebral de todos los negocios, no nada más en restaurantes. Porque si lo vemos, el hispano está en la construcción, el hispano está en la jardinería, el hispano está en las hotelerías, en los restaurantes, arreglando las calles, en todo. Somos el soporte a nivel nacional. Los hispanos somos el pilar de la nación, nada más que es muy difícil que se reconozca.

Mucha gente está regresando a México. Nosotros ya estamos pensando en irnos. Nosotros tenemos donde llegar. Hemos hecho una casita humildemente en la tierra de los viejos. Yo voy a hacer mi propio negocio.

Con la edad que tengo, la experiencia que tengo viviendo en este país, esto no es vida. Llega el momento en que uno se puede enfermar y ¿qué tiene uno? El gobierno no va a respaldar.

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